¿Qué es el ritmo circadiano y cómo dormir mejor?

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El ritmo circadiano comprende todas las funciones fisiológicas y los comportamientos que son cíclicos y se repiten cada 24 horas. La denominación ritmo circadiano, proviene del latín, de los términos “circa” que significa “alrededor de” y “diez” que significa “día”. Por esta razón, el ritmo circadiano tiene un período de 24 horas.

Uno de los ejemplos de ritmo circadiano es el existente en la relación entre el sueño y los períodos de oscuridad y de luz, ya que el dormir se asocia con la noche y el despertar con el día. Durante el día, la luz a la cual te ves expuesto, envía un mensaje al reloj biológico de tu cerebro, el cual retransmite este mensaje a diferentes sistemas o partes de tu cuerpo, para que esté alerta y despierto. A medida que anochece, y que la luz se va reduciendo, nuestro reloj biológico aumenta la producción de una hormona que induce al sueño y que se denomina melatonina. Una vez que dicha hormona es liberada por nuestro organismo a las diferentes células, avisa a nuestro cuerpo que es hora de dormir. De esta forma, el ritmo circadiano nos ayuda a mantenernos despiertos en el día y a quedarnos dormidos en la noche.  

Según el NIGMS (Instituto Nacional de Ciencias Médicas Generales de Estados Unidos), los ritmos circadianos comprenden cambios de tipo físico, mental y conductual que se manifiestan de forma cíclica cada 24 horas.

En todos los mamíferos, incluido el hombre, los ritmos circadianos son sincronizados por un reloj biológico interno ubicado en el sistema nervioso central. Por esta razón, de dependencia de la existencia de un reloj biológico, los ritmos circadianos tienen naturaleza endógena. Dicha naturaleza indica que los ritmos circadianos persisten aún en condiciones de ausencia de señales externas, como se evidencia en situaciones como el aislamiento de una persona en una cueva, con temperatura estable y en cuyo interior, no pueda percibir si es de día o de noche, situación ante la cual dicha persona seguirá presentando ritmos de sueño/vigilia con la misma periodicidad que tenía antes de su aislamiento.

Nuestro ritmo circadiano influye en funciones importantes de nuestro cuerpo como son: 

  • Liberación de hormonas
  • Hábitos alimenticios
  • Digestión
  • Temperatura del cuerpo 

Así mismo, el ritmo circadiano puede verse alterado por diferentes factores como:

  • Desajuste horario o el trabajar en horas nocturnas.
  • La luz de dispositivos electrónicos en la noche. 
  • Cambios en tu rutina horaria de alimentación, ya que tu sistema digestivo se encuentra programado por el ritmo circadiano para producir ciertas proteínas que requieres para digerir la comida, basadas en tu horario habitual de ingestión de alimento. 
  • Cambios en tu rutina para ejercitarte físicamente.

Los cambios en los ritmos circadianos pueden ocasionar: trastornos del sueño, afecciones de tipo crónico como diabetes, obesidad, depresión, trastorno bipolar, entre otras.

El ritmo circadiano influye varios de tus sistemas y cuando su funcionamiento es adecuado lo puedes evidenciar cuando tu cuerpo logra un sueño nocturno restaurador, por el contrario, cuando no se encuentra funcionando adecuadamente se manifiestan diferentes problemas en tu capacidad para funcionar productivamente, y en la mayoría de casos causará insomnio.  

Entender en qué consiste el ritmo circadiano y cómo se ve afectado por tus rutinas, te permitirá comprender el funcionamiento de tu cuerpo y entender la raíz de problemas habituales como los trastornos del sueño y la apnea o dificultad para respirar durante el sueño, problemas que de no tratarse a tiempo pueden ocasionar complicaciones graves para tu salud física y mental.

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